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Con dos horas de sueño, los elefantes pueden estar despiertos 48 horas

Una investigación sudafricana realizada en Botswana
reveló que los elefantes africanos salvajes duermen menos tiempo
que cualquier otro mamífero, en promedio dos horas al día en su
entorno natural y de cuatro a seis horas en cautiverio.

Investigadores de la Universidad de Witwatersrand,
Sudáfrica, rastrearon a dos elefantes en su hábitat natural en
Botswana durante cinco semanas para estudiar más acerca de los
patrones de sueño natural de estos grandes animales en estado
salvaje.

Los individuos en estudio eran dos matriarcas de
manada a las que se les instaló un dispositivo científico,
equivalente a un monitor de actividad deportiva, debajo de la piel
de su tronco para registrar cuando permanecían inmóviles durante
cinco minutos o más, lo cual permitiría determinar si estaban
durmiendo.


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Además, los dos elefantes fueron equipados con un
giroscopio para evaluar su posición al dormir.

Los expertos de Witwatersrand encontraron que a veces
ambos elefantes se quedaron despiertos varios días y que durante
esos periodos viajaron largas distancias, tal vez para escapar de
los leones o de cazadores furtivos, es decir se mantienen en
vigilia cuando perciben peligro.

Sólo entraron en movimiento ocular rápido (REM, o
lapso con sueños en los seres humanos) cada tres o cuatro días,
cuando dormían acostados o parados, de acuerdo con el resultado de
la investigación publicado en la revista especializada PLOS
ONE.

Los datos de este estudio revelan que los elefantes
son los mamíferos que menos tiempo duermen y los investigadores
sugieren que podría estar relacionado con su gran tamaño
corporal.

Al parecer los elefantes sólo sueñan cada tres o
cuatro días, y dada la memoria conocida del elefante “esto pone
en duda las teorías que asocian el sueño REM con la
consolidación de la memoria”, dice el profesor Paul Manger, de
la Universidad de Witwatersrand, quien dirigió el estudio.


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Los resultados de este monitoreo se compararon con
estudios previos efectuados con elefantes que viven en cautiverio y
entonces notaron que también existen diferencias entre ambos, pues
los que viven en la naturaleza duermen unas dos horas y los que
están en zoológicos lo hacen entre cuatro y seis horas.

Aunque por ahora desconocen la razón, los
investigadores sugieren que el corto periodo de sueño estaría
vinculado al tamaño corporal de los elefantes con base en la
teoría general de que los mamíferos más pequeños duermen
durante más tiempo que los grandes.

Por ejemplo, los perezosos duermen alrededor de 14
horas al día, mientras que los humanos lo hacen durante unas ocho
horas diarias.

Los investigadores planean llevar a cabo más
estudios de seguimiento a elefantes, incluyendo machos, para
ampliar sus conocimientos sobre los patrones de sueño.

/cpg