abc Radio


Genoma antiguo de 4 niños confirma el complejo origen de la humanidad

  • Alejandra Trujillo
  • Jueves 23 de enero de 2020
  • en Ciencia, OMG!

África, la cuna del Homo Sapiens, nuestra especie, alberga más diversidad genética que ningún otro lugar del planeta

Madrid.- África, la cuna del Homo Sapiens, nuestra especie, alberga más diversidad genética que ningún otro lugar del planeta. Recuperar y analizar sus genomas ancestrales es esencial para reconstruir la historia. Hoy un estudio publicado en Nature arroja un poco más de luz sobre los orígenes de la humanidad.

La investigación, liderada por el genetista de la Facultad de Medicina de Harvard, David Reich, es una colaboración internacional en la que han participado los paleogenetistas Carles Lalueza Fox e Íñigo Olalde, del Instituto de Biología Evolutiva (CSIC-Pompeu Fabra) de Barcelona (España).

Los científicos han analizado el genoma de cuatro niños enterrados hace 8 mil y 3 mil años en el emblemático yacimiento de Shum Laka (Camerún), un lugar de referencia para estudiar el centro-este de África desde la Edad de Piedra a la Edad del Hierro, que fue excavado por belgas y cameruneses hace más de 30 años.

Foto: EFE

El refugio, que fue utilizado repetidamente como cementerio, conservó los restos de 18 individuos (sobre todo niños), algo extremadamente raro de encontrar antes de la Edad del Hierro.

El ADN analizado de los cuatro niños revela, en primer lugar, una ascendencia genética muy diferente a la de los habitantes actuales de la zona, de la que se cree que salieron las lenguas y culturas bantúes —el grupo de idiomas más extendido y diverso en África—.

“Esto sugiere que los hablantes de bantú que viven hoy en Camerún y en toda África no descienden de la población a la que pertenecían los niños de Shum Laka”, explica Mark Lipson, investigador de la Facultad de Medicina de Havard y autor principal del estudio.

El hallazgo pone de manifiesto la antigua diversidad genética de la región y demuestra que hubo una población desconocida hasta ahora y “que contribuyó solo con pequeñas proporciones de ADN a los grupos africanos actuales”, añade Lipson.

Y es que, igual que en otras partes del mundo, cuando la producción de alimentos —agricultura y pastoreo— comenzó a extenderse por África, provocó numerosos cambios en los grupos de cazadores recolectores que en gran parte desaparecieron dejando solo su huella genética en las poblaciones actuales.

Prueba de estos antiguos linajes es el hallazgo en uno de los individuos de Shum Laka. Uno de ellos, un chico adolescente, era portador del cromosoma Y más antiguo de la humanidad, “el que está más en la base de todos los cromosomas en la población actual. Este cromosoma se había detectado en algunos habitantes de Camerún, pero es la primera vez que aparece en un genoma antiguo”, destaca Carles Lalueza Fox.

Este cromosoma, que hoy en día ha desaparecido, se separó de los demás linajes humanos conocidos hace unos 300 mil o 200 mil años y ha estado presente en el centro y oeste de África durante miles de años.